Εθνικό Θαλάσσιο Πάρκο Ζακύνθου

Η διεθνής επιστημονική κοινότητα θεωρεί τον κόλπο του Λαγανά ως τη σημαντικότερη κατοικία της θαλάσσιας χελώνας Caretta-Caretta και μία από τις σημαντικότερες στον κόσμο. Οι χελώνες Caretta-Caretta είναι οι μοναδικές θαλάσσιες χελώνες που ωοτοκούν στην Ελλάδα.

Είναι ερπετά που ζουν το μεγαλύτερο μέρος της ζωής τους στη θάλασσα και μόνο οι θηλυκές χρησιμοποιούν συγκεκριμένες παραλίες για να αποθέσουν τα αυγά τους, συνήθως κάθε 2-3 χρόνια. Τα θηλυκά έχουν την τάση να επιστρέφουν στην ίδια παραλία όπου γεννήθηκαν για να ωοτοκήσουν. Η "φιλοπατρία" τους αυτή, που έχει αποδειχθεί και γενετικά, σημαίνει ότι οι χελώνες που αναπαράγονται σε μια περιοχή αποτελούν ένα διακριτό πληθυσμό, ο οποίος δεν αναμειγνύεται με άλλους ούτε είναι δυνατό να αναπληρωθεί από άλλους.

Οι θαλάσσιες χελώνες Caretta-Caretta ζουν περίπου 70 με 80 χρόνια και η ενήλικη χελώνα ζυγίζει περίπου 80 κιλά. Το μήκος της φτάνει περίπου το 1 μ. και αναπνέει με πνευμόνια, γι’ αυτό χρειάζεται να βγαίνει στην επιφάνεια της θάλασσας να αναπνεύσει. Στην ηλικία των 25 με 30 χρόνων είναι έτοιμες για αναπαραγωγή. Χαρακτηριστικό τους γνώρισμα είναι η ‘φιλοπατρία’ τους, δηλαδή οι χελώνες επιστρέφουν στις παραλίες όπου γεννήθηκαν για να αφήσουν τα αυγά τους.

Κάθε χρόνο, οι θαλάσσιες χελώνες Caretta-Caretta έρχονται στη Ζάκυνθο για να ζευγαρώσουν και να αποθέσουν τα αυγά τους στις παραλίες του κόλπου του Λαγανά. Το ζευγάρωμα γίνεται πολύ συχνά μέσα στον κόλπο, αρκετά κοντά στην ακτή. Κατά την αρχή της άνοιξης γίνεται το ζευγάρωμα, ενώ αρχίζουν να γεννούν τα αυγά τους από τα τέλη Μαΐου μέχρι και τα τέλη Αυγούστου. Κατά τη διάρκεια της νύχτας, από τις 11 το βράδυ έως τις 6 το πρωί, βγαίνουν στην παραλία και επιλέγουν το κατάλληλο μέρος στο οποίο θα γεννήσουν. Η χελώνα σκάβει με τα πτερύγια της στην άμμο ένα λάκκο 40 περίπου εκατοστών, όπου γεννάει κατά μέσο όρο 120 αυγά. Το μέγεθος τους είναι όσο ένα μπαλάκι του πινγκ πονγκ.

Το κέλυφός τους είναι μαλακό για να μη σπάνε και καλυμμένο από ένα υγρό το οποίο δρα ως αντισηπτικό και τα προστατεύει από τις μολύνσεις. 40 με 60 μέρες αργότερα θα βγουν τα χελωνάκια απ’ τη φωλιά. Μόνο το 60 με 70% των αυγών θα εκκολαφθεί. Το χελωνάκι έχει μήκος περίπου 5 εκ. και ζυγίζει περίπου 16 γρ., έχει σκούρο γκρι σταχτί χρώμα και μαλακό κέλυφος. Η διαδρομή από τη φωλιά προς τη θάλασσα είναι πολύ σημαντική και πρέπει να γίνει από το ίδιο το χελωνάκι, γιατί με αυτό τον τρόπο καταγράφονται στο μυαλό του τα χαρακτηριστικά της παραλίας, έτσι ώστε μετά από χρόνια να μπορέσει πάλι να επιστρέψει στην ίδια παραλία για να γεννήσει και αυτό.